美国航天航空局(NASA)的斯皮策空间望远镜(Spitzer Space Telescope)任务于2020年1月30日结束,在任务结束的5天前,科学家使用望远镜的红外照相机拍摄了一片区域的多张图片,这片区域被称为加利福尼亚星云(California Nebula),星云的命名非常应景,因为斯皮策任务的管理和运行由位于南加州的NASA喷气推进实验室(Jet Propulsion Laboratory,JPL)和加州理工学院(California Institute of Technology,Caltech)负责。上面这幅镶嵌图就是拍摄的多张图像制成的。终其一生,斯皮策拍摄了数百张空间镶嵌图片,而这是其中的最后一张。

在退役前5天,也就是2020年1月25日的时候,NASA的斯皮策空间望远镜拍摄了这张加利福尼亚星云的照片。照片两侧的红色带和青色带代表两种不同的光波长,中间的灰色区域则同时显示了这两种波长。
图片来源:NASA/JPL-Caltech

加利福利亚星云距离地球约1 000光年,用可见光望远镜观测时,它的形状看起来有点像加利福利亚这片金色之州(Golden State):又长又窄,在底部附近向右弯曲。在加利福利亚星云附近,有一颗极为巨大的恒星,名为英仙座ξ(Xi Persei)或卷舌三(Menkib),卷舌三的能量会加热加利福利亚星云中的气体,而我们捕捉到的可见光就来自这些气体。斯皮策的红外线视图则揭示了一番不同的景象:这些气体中还混合着稠度近似于烟灰的高温尘埃,它们吸收了附近恒星发射的可见光和紫外线,然后将吸收的能量重新发射为红外光。

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