令人难忘的画像:NASA的韦伯揭示了创生之柱中的尘埃和结构

NASA的詹姆斯·韦伯太空望远镜拍摄到的创生之柱的中红外照片令人不寒而栗。存在于这一区域的数千颗恒星似乎消失了,因为恒星通常不会发出太多中红外光,而看似无穷无尽的气体和尘埃层成为了中心。韦布中红外仪器(MIRI)对尘埃的探测非常重要,因为尘埃是恒星形成的主要成分。
影像来源:NASA, ESA, CSA, STScI; Joseph DePasquale (STScI), Alyssa Pagan (STScI)

这不是被时间遗忘的坟墓的空灵风景。这些沾满烟尘的手指也不会伸出来。这些充满气体和尘埃的星柱,遮蔽了几千年来慢慢形成的恒星。NASA的詹姆斯·韦伯太空望远镜在中红外光下拍下了这张奇异的、布满尘埃的创生之柱的照片,为我们展示了一个熟悉景观的新视角。

为什么在韦伯的中红外仪器(MIRI)图像中,中红外光会让人产生如此阴郁、令人心寒的情绪?星际尘埃遮蔽了这一场景。虽然中红外光专门用来显示尘埃的位置,但恒星在这些波长下不够明亮,无法显现。相反,这些若隐若现的铅色气体和尘埃柱在边缘闪烁,暗示着内部的活动。

成千上万的恒星在这个地区形成。当研究韦伯最近的近红外相机(NIRCam)图像时,这一点十分明显。在MIRI的视图中,大多数恒星似乎都不见了。为什么呢?因为许多新形成的恒星周围不再有足够的尘埃,无法在中红外光中探测到。相反,MIRI观测的是那些还没有脱去尘埃 “外衣 “的年轻恒星。这些是位于星柱边缘的深红色球体。相比之下,点缀在场景中的蓝色恒星正在老化,这意味着它们已经褪去了大部分的气体和尘埃层。

中红外光擅长观测气体和尘埃的极端细节。这一点在整个背景中也是不容置疑的。尘埃最密集的区域是最深的灰色。顶部的红色区域形成了一个神秘的V形,就像一只展翅的猫头鹰,是尘埃扩散和冷却的地方。请注意,没有背景星系出现——星系盘最密集部分的星际介质因气体和尘埃而过于膨胀,使它们的遥远光线无法穿透。

这个景观有多大?沿着最上面的星柱走,停在那颗像扫帚一样从其下缘伸出来的明亮的红色恒星上。这颗恒星和它的覆盖层比我们整个太阳系还要大。

1995年,NASA的哈勃太空望远镜首次拍摄到这一场景,并于2014年再次进行观测,但许多其他天文台,如NASA的斯皮策太空望远镜,也曾深入观察过创生之柱。通过每一次观测,天文学家都获得了新的信息,并通过他们正在进行的研究对这个恒星形成区域有了更深入的了解。每一种波长的光和先进的仪器都提供了更加精确的气体、尘埃和恒星的数量,这为研究人员的恒星形成模型提供了依据。由于新的MIRI图像,天文学家现在拥有比以往任何时候都更高分辨率的中红外光数据,并将分析其更精确的尘埃测量结果,以创建这个遥远地区更完整的三维景观。

创生之柱位于巨大的鹰状星云中,距离地球6,500光年。

詹姆斯·韦伯太空望远镜是世界上首屈一指的太空科学天文台。韦伯将解开我们太阳系中的谜团,展望其他恒星周围的遥远世界,探索我们宇宙的神秘结构和起源以及我们在其中的位置。韦伯是由NASA及其合作伙伴 ESA和CSA领导的一项国际计划。

参考来源:

https://www.nasa.gov/feature/goddard/2022/haunting-portrait-nasa-s-webb-reveals-dust-structure-in-pillars-of-creation

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