NASA的DART任务在首次行星防御测试中击中小行星

经过10个月的太空飞行,NASA的双小行星重定向测试(DART)——世界上第一次行星防御技术演示——于周一成功撞击了小行星目标,这是NASA首次尝试在太空移动小行星。

参考来源:NASA

位于马里兰州劳雷尔的约翰霍普金斯应用物理实验室(APL)的任务控制中心于美国东部时间下午7点14分宣布成功撞击。

作为NASA整体行星防御战略的一部分,DART与小行星Dimorphos的撞击展示了一种可行的缓解技术,可以保护地球免受小行星或彗星(如果发现的话)的袭击。

“DART的核心是代表了行星防御的空前成功,但它也是一项团结的任务,真正造福于全人类。”NASA局长比尔·纳尔逊表示。“当NASA研究宇宙和我们的家园星球时,我们也在努力保护这个家园,这次国际合作将科幻小说变成了科学事实,展示了一种保护地球的方法。”

DART瞄准了小行星Didymos的卫星Dimorphos,一个直径只有530英尺(160米)的小天体。它围绕一颗更大的,2560英尺(780米)的小行星Didymos运行。这两颗小行星都不会对地球构成威胁。

该任务的单程旅行证实,NASA可以成功地驾驶航天器故意与小行星相撞以使其偏转,这种技术被称为动能撞击。

调查团队现在将使用地面望远镜观察Dimorphos,以确认DART的撞击改变了小行星围绕Didymos的轨道。研究人员预计这次撞击会将Dimorphos的轨道缩短约1%,即大约10分钟;精确测量小行星偏转的程度是全面测试的主要目的之一。

“行星防御是一项全球统一的努力,影响着地球上的每一个人。”位于华盛顿NASA总部的科学任务理事会副主任托马斯·祖尔布钦说。“现在我们知道,我们让航天器瞄准目标,其精确度甚至可以影响太空中的一个小天体。只要它的速度有一点点变化,我们就能让小行星的运行路径发生重大变化。”

该航天器的唯一仪器是用于光学导航的Didymos侦察和小行星相机(DRACO),以及与小天体机动自主实时导航(SMART Nav)算法协同工作的复杂制导、导航和控制系统,使DART能够识别和区分两颗小行星,瞄准较小的天体。

这些系统引导1,260磅(570公斤)的箱形航天器穿过最后56,000英里(90,000公里)的空间,进入Dimorphos,故意以每小时约14,000英里(22,530公里)的速度撞击该小行星,以略微减慢小行星的轨道速度。DRACO在撞击前几秒拍摄的最终图像显示了Dimorpos的表面细节。

在撞击前15天,由意大利航天局提供的DART的立方体卫星同伴轻型小行星成像立方体卫星(LICIACube)从航天器上部署,以拍摄DART撞击的图像和小行星产生的抛射物质云的图像。与DRACO返回的图像相结合,LICIACube的图像旨在提供碰撞效果的视图,以帮助研究人员更好地描述动能碰撞对小行星偏转的有效性。由于LICIACube没有携带大型天线,图像将在未来几周内逐一下载到地球上。

“DART的成功为我们必须拥有的保护地球免受小行星毁灭性撞击的基本工具箱提供了重要的补充。”NASA行星防御官员林德利·约翰逊表示。“这表明我们不再无力阻止这种类型的自然灾害。再加上我们的下一个行星防御任务——近地天体(NEO)探测器——加速发现剩余危险小行星种群的能力的增强,DART的继任者可以提供我们所需的信息来扭转局面。”

由于这对小行星距离地球不到700万英里(1,100万公里),一个全球团队正在使用数十台部署在世界各地和太空中的望远镜来观测小行星系统。在接下来的几周里,他们将对产生的喷射物进行表征,并精确测量Dimorphos的轨道变化,以确定DART偏转小行星的有效性。该结果将有助于验证和改进科学计算机模型,这对预测该技术作为小行星偏转的可靠方法的有效性至关重要。

“这是首次执行此类任务,需要令人难以置信的准备和精确性,团队在所有方面都超出了预期。”APL主任拉尔夫·塞梅尔表示。“除了技术演示真正令人兴奋的成功外,基于DART的能力有一天可能会被用来改变小行星的轨道,以保护我们的星球,并保护我们所知的地球上的生命。”

大约四年后,欧洲航天局的赫拉项目将对Dimorpos和Didymos进行详细调查,特别关注DART碰撞留下的陨石坑,并精确测量Dimorphos的质量。

约翰·霍普金斯APL作为NASA行星任务计划办公室的一个项目,负责管理NASA行星防御协调办公室的DART任务。

有关DART的详细信息,请访问:

https://www.nasa.gov/dart

参考来源:

https://www.nasa.gov/press-release/nasa-s-dart-mission-hits-asteroid-in-first-ever-planetary-defense-test

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