有些恒星会把最好的留到最后。

数千年来,位于该场景中心的较暗恒星一直在向各个方向发射气体和尘埃环,NASA的詹姆斯·韦伯太空望远镜首次发现这颗恒星被尘埃所笼罩。

韦伯上的两个摄像机捕捉到了这一行星状星云的最新图像,其编号为NGC 3132,非正式名称为南环星云。它距离我们大约2,500光年。

韦伯将使天文学家能够深入研究像这样的行星状星云的更多细节——由垂死恒星排出的气体和尘埃云。了解存在哪些分子,以及它们在气体和尘埃壳中的位置,这将有助于研究人员完善对这些物体的认识。

这张照片显示的南环星云几乎是正面朝上的,但如果我们可以旋转它,从侧面看它,它的三维形状会更清晰地看起来像底部两个放在一起的碗,彼此分开,中心有一个大洞。

两颗恒星被锁定在一个紧密的轨道上,形成了当地的景观。韦伯的红外图像在这个复杂的系统中具有新的细节。在左边韦伯的近红外相机(NIRCam)拍摄的图像中,这些恒星及其光层非常显眼,而右边韦伯的中红外仪器(MIRI)拍摄的图像首次显示第二颗恒星被尘埃包围。这颗较亮的恒星正处于恒星演化的早期阶段,未来可能会喷射出自己的行星状星云。

同时,较亮的恒星会影响星云的外观。当这对行星继续围绕彼此旋转时,它们会“搅动”气体和尘埃的“锅”,形成了不对称的图案。

每个壳层都代表了一个较暗的恒星失去了一些质量的的一段时间。朝向图像外部区域的最宽的气体壳较早地被喷射出来。最接近恒星的那些是最近喷射出来的。追踪这些喷射物可以让研究人员了解系统的历史。

用NIRCam进行的观测还揭示了行星状星云周围极细的光线。来自中央恒星的星光从气体和尘埃中有洞的地方射出,就像阳光穿过云层的缝隙一样。

由于行星状星云存在了数万年,观察星云就像看一部极其慢动作的电影。恒星喷出的每一个壳层都使研究人员能够精确测量其中存在的气体和尘埃。

当恒星喷射出物质外壳时,其中会形成灰尘和分子——即使恒星继续喷射物质,也会改变景观。这些尘埃最终会使它周围的区域变得丰富,扩展到所谓的星际介质中。而且由于它的寿命很长,尘埃最终可能会穿越太空数十亿年,并被合并成一颗新的恒星或行星。

数千年后,这些微妙的气体和尘埃层将消散到周围的太空中。

影像来源:NASA, ESA, CSA, and STScI

詹姆斯·韦伯太空望远镜是世界上首屈一指的太空科学天文台。韦伯将解开我们太阳系中的谜团,展望其他恒星周围的遥远世界,探索我们宇宙的神秘结构和起源以及我们在其中的位置。韦伯是由NASA及其合作伙伴 ESA和CSA领导的一项国际计划。

NASA总部为该局的科学任务理事会监督该任务。位于马里兰州绿带的NASA戈达德航天飞行中心为该机构管理韦伯,并监督空间望远镜科学研究所、诺斯罗普·格鲁曼公司和其他任务合作伙伴执行的任务工作。除戈达德外,NASA的几个中心也为该项目做出了贡献,包括位于休斯顿的约翰逊航天中心、南加州的喷气推进实验室、阿拉巴马州亨茨维尔的马歇尔太空飞行中心、加州硅谷的艾姆斯研究中心等。

NIRCam由亚利桑那大学和洛克希德·马丁公司先进技术中心的一个团队建造。

MIRI由ESA和NASA提供,仪器由国家资助的欧洲研究所联盟(MIRI 欧洲联盟)与 JPL 和亚利桑那大学合作设计和制造。

从太空望远镜科学研究所下载此图像的全分辨率、未压缩版本和支持视觉效果:https://webbtelescope.org/contents/news-releases/2022/news-2022-033

参考来源:
https://www.nasa.gov/image-feature/goddard/2022/nasa-s-webb-captures-dying-star-s-final-performance-in-fine-detail

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