太空中最为壮观的世纪烟火,究竟何时会走到尽头?


   2019-07-14 丨 资讯 丨 nasachina  丨  No Comment 丨  135

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想象一下,有一场“慢动作烟花”从170年前就开始在空中绽开,直到如今仍然在继续向外扩张,当然,这种类型的烟花并不会射进地球大气层,而是由一颗质量极大的恒星爆发射入太空中的。

这颗超大质量恒星(super-massive star)名为“海山二”(Eta Carinae,又名船底座η),是迄今为止已知的双星系统(double-star system)中最大的恒星,距离我们7500光年之远。美国航空航天局(NASA)哈勃空间望远镜(Hubble Space Telescope)拍下了一张新图片(其中包括了人眼不可见的紫外线),图片中这颗巨大恒星发出了红、白、蓝三种颜色的高温气体,视觉上壮丽又旖旎,仿若花朵般绽放的烟火。

太空中最为壮观的世纪烟火,究竟何时会走到尽头?

哈勃空间望远镜拍摄下了这颗硕大无朋、惊艳四座的恒星海山二,它绽开“花火”的图像正给我们带来一系列新的惊喜。包括哈勃望远镜在内,已经有许多望远镜对这颗超大质量恒星进行了监测,时间跨度长达二十多年。这颗恒星是已知双星系统中最大的成员,一直以来都是个暴脾气,一直容易突然“暴走”。例如,19世纪40年代就有过一次爆发事件,期间爆炸喷射出的气体和尘埃形成了如图所示的两极“气泡”。而现在,哈勃望远镜的第三代广域照相机在紫外线下对爆炸形成的星云进行了探测,天文学家进而发现了高温气体(图中蓝色部分)中嵌入的镁光,在之前的探测中则并没有发现这一点。爆炸尘埃形成了两极气泡,外部冲击加热则带来了富含氮气的外围丝状物(图中红色部分),在这两者之间,就存在发光的镁。在两极气泡左下叶外侧的蓝色区域中,有一些非常显眼的可见的光带,当恒星自身的光线刺破尘埃团块形成的气泡表面时,就会发生散射形成这些光带。无论紫外线照射到密集灰尘上的何处,它都会留下一个细长的阴影,从尘埃气泡一直延伸到外围的气体之中。 海山二距离我们有7500光年之远。
版权:NASA、欧洲空间局(ESA)、内森•史密斯(亚利桑那大学)以及乔恩•莫尔斯(勇往直前研究所)

海山二的爆发形成了一对哑铃般的两极团状物,由海山二喷射出的尘埃、气体和其他丝状物构成。早期的时候,这颗恒星的质量可能超过了150倍的太阳质量。几十年来,天文学家一直在猜测,这颗超大质量恒星或许正处于完全毁灭的边缘。

这场太空“烟花”的爆发从19世纪40年代就开始了,海山二在那时经历了一场极为动荡的“大爆发”(Great Eruption),让它二十多年来一直都是第二亮的星,在1844年的时候,它的亮度达到了顶峰,仅次于天狼星(Sirius,也叫做大犬座 α 星),而天狼星距离地球比海山二近了上千倍,以至于有一段时间南海的航海员将它作为重要导航星。

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