在太空中,让细胞长成血管

对人体内皮细胞的成分进行染色鉴定。红色部分表示“肌动蛋白”(actin),能够让细胞移动、黏附、分裂并对刺激作出反应。蓝色部分则是含有DNA的细胞核。
图片来源:丹妮拉•格林(奥托•冯•格里克马格德堡学)

组织工程学(tissue engineering)是指利用生物活性物质,通过体外培养或构建的方法,再造或者修复器官及组织的技术,是一个仅有30多年历史的新兴学科,它的快速发展则要归功于空间研究。国际空间站(International Space Station,ISS)上,研究人员正在进行的一项实验将为可用于人类手术的人工血管培养提供可能。

地球上,借助人类细胞培养出三维血管结构的大多数技术都要用到具有生物相容性的支架,在实验室中,科学家会用到它们来确定组织的形状,同时帮助细胞相互黏附。而一项欧洲正在进行的实验表明,微重力环境下的细胞培养不需要外部支架的支持,而是能够自然形成早期的血管结构。

“椭球”项目(SPHEROIDS project)的实验目的,是研究内皮细胞(endothelial cell,一薄层的专门上皮细胞,它形成了血管的内壁)对国际空间站上微重力环境的反应。内皮细胞控制着血管的收缩和扩张,起到维持血管张力、调节输向器官的血流和血压等特殊作用。

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