Mars 2020漫游车将寻找微生物化石


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Mars 2020漫游车将寻找微生物化石

这幅火星耶泽洛陨石坑(Jezero Crater)的图像中,浅色代表海拔高的区域,Jezero陨石坑是美国航空航天局(NASA)Mars 2020漫游车的着陆点。图中椭圆形标记的地点正是Mars 2020漫游车的预定着陆点,漫游车将于此处着陆火星。
版权:NASA / 喷气推进实验室-加州理工学院(JPL-Caltech )/马林空间科学系统公司(MSSS)/约翰霍普金斯大学-应用物理实验室(JHU-APL)/ 欧洲航天局(ESA)

NASA的Mars 2020漫游车将于2021年2月18日在火星表面着陆,科学家们发现其着陆地点,即Jezero陨石坑可能是寻找古代生命迹象的最佳地点之一。

Jezero陨石坑是一个距今约35亿年的古老湖泊的遗迹,最近发表于《伊卡洛斯》(Icarus)期刊上的一篇论文表明在陨石坑内部边缘发现了碳酸盐沉积。在地球上,碳酸盐有助于形成坚固的结构,这些坚固结构能够以诸如贝壳、珊瑚和叠层石等化石的形式保存数十亿年。叠层石是由远古微生物沿着古老的水体岸线形成的叠层状生物沉积构造,其生成环境阳光和水分充足。

Jezero陨石坑中碳酸盐的浓度之所以像“浴缸环”一样沿着湖岸线分布,是由于火星上可能存在类似叠层石的结构,这也使该区域成为科学界“热点地区”。

NASA的下一代火星探测器Mars 2020的研究重点是天体生物学亦即关于整个宇宙生命的研究。NASA的“好奇号”(Curiosity)火星探测器曾发现火星上的部分区域在数十亿年前可能曾具备支持微生物生命存在的环境,而Mars 2020漫游车配备了一套新的科学仪器,旨在以好奇号的发现为基础,继续对火星进行探索。Mars 2020漫游车将通过采集沉积在火星表面金属管中的岩芯样本,来寻找过去微生物生命存在的实际迹象。这些样本可能会在未来的任务中被送回地球以进行更为深入的研究。

除了保存古代生命的迹象外,碳酸盐还可以告诉我们关于火星是如何从存在液态水和浓厚大气转变成如今这种冰冷的荒漠星球的更多信息。由二氧化碳和水之间的相互作用形成的碳酸盐矿物中记录了这些相互作用随着时间推移而发生的微妙变化。从这种意义上来说,这些碳酸盐矿物就如同时间胶囊一样,科学家们可以借此研究火星是什么时候开始变干燥的,以及变化过程是怎样的。

Jezero陨石坑宽约28英里(45公里),曾经是古老的河流三角洲。从NASA的火星勘测轨道飞行器(Mars Reconnaissance Orbiter,MRO)从太空拍摄的图像中可以发现穿过陨石坑底部的三角洲臂状结构。MRO上的紧凑型火星勘测成像光谱仪(Compact Reconnaissance Imaging Spectrometer for Mars instrument, CRISM)帮助生成了陨石坑中类似“浴缸环”的矿物图,关于该矿物图的详细介绍可参见新发表的论文。

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