“原始彗星”飞进太阳系内部时,我们会迅速将其拦截!


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“原始彗星”飞进太阳系内部时,我们会迅速将其拦截!

彗星拦截器的概念
彗星拦截器已被选为ESA新的快速任务。它将是第一个造访真正原始的彗星或其他星际物体的航天器,这些天体才刚刚开启它们的内太阳系之旅。
版权:ESA

欧洲航空局(ESA)为其宇宙视觉计划(Cosmic Vision Programme)选中了一项新的“快速任务”,名为“彗星拦截器”(Comet Interceptor)。彗星拦截器含有三个航天器,将探访真正的“原始彗星”,或其他刚刚开启内太阳系(inner Solar System)旅程的星际物体,彗星拦截器将成为执行这种任务亘古未有的先锋。

彗星拦截器的目的地是一颗尚未被发现的彗星,当这颗彗星慢慢接近地球轨道时,彗星拦截器就会飞掠它注目已久的目标。它的三个航天器将同时在彗星周围的多个点进行观测,创建一个“动态新”物体的三维轮廓,其中包含了从太阳系形成之初时幸存下来的原始物质。

ESA的科学部主任金特•哈辛格(Günther Hasinger)说:“对我们来说,原始的或者全新动态的彗星是完全未知的,它们是近距离的航天器探索难以抗拒的绝佳目标,能让我们更好地了解彗星的多样性和演化过程。”

“乔托行星际探测器(Giotto)和罗塞塔号探测器(Rosetta)完成巨大科学成就是无与伦比的,这两项任务是我们对彗星研究的遗产任务,但是现在,是时候继续这两项任务的成功,并着手去访问一颗全新的彗星,或者准备好迎接下一个类似‘奥陌陌’(‘Oumuamua)的星际天体。”

什么是快速任务?

彗星拦截器是一种“快速”(fast)或F级任务。“快速”是指执行的时间短,从任务选择到启动准备的总开发持续时间约为八年。F级任务的发射质量小于1000千克,将与中级任务共同搭载火箭升入太空,利用发射火箭中的额外空间,飞往太阳 - 地球第二拉格朗日点(Sun-Earth Lagrange point L2),L2在太阳和地球连线的外侧,距离地球150万千米。

“原始彗星”飞进太阳系内部时,我们会迅速将其拦截!

第二拉格朗日点 L2的位置图示,显示出了L2与太阳间距离以及L2与地球间距离的比较。
图片版权:ESA

预计在2028年,彗星拦截器将会作为ESA的系外行星研究“大气遥感红外系外行星大型巡天”(Atmospheric Remote-Sensing Infrared Exoplanet Large-survey,ARIEL)航天器的“共同乘客”进行发射。两个任务都将被送往第二拉格朗日点,彗星拦截器则会在那里使用自己的推进系统继续旅行,飞掠所选的目标彗星。

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