由NASA的毅力号火星车上的Mastcam-Z系统于2022年4月11日(该任务的第406个火星日)拍摄的64张拼合图像组成的全景图显示了耶泽罗火山口广阔的河流三角洲。
影像来源:NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS

在探索一条古老且现已干涸的河道时收集样本,只是这位六轮地质学家在第二次红色星球探索中将要追求的目标之一。

4月13日,NASA的毅力号火星车从其第一次科学活动中收集了8个岩芯样本,并完成了创纪录的31个火星日穿越火星约3英里(5公里)的任务,抵达耶泽罗火山口古河三角洲的门口。该地点被毅力团队称为“三岔口”(指三条通往三角洲的路线交汇的地点),是火星车第二次科学考察“三角洲前线战役”的集结地。

“耶泽罗火山口的三角洲有望成为一场名副其实的地质盛宴,也是火星上寻找过去微观生命迹象的最佳地点之一。”华盛顿NASA科学任务理事会副局长托马斯·祖尔布钦说。“答案就在那里——毅力号团队已经准备好找到它们。”

这个三角洲是耶泽罗火山口西部边缘的一个巨大的扇形岩石和沉积物集合体,形成于数十亿年前火星河流和火山口湖的交汇处。它的探索在毅力号科学小组的愿望清单之首,因为很久以前沉积在其底部的所有细粒沉积物都是该任务寻找保存完好的古代微生物生命残余物的最佳选择。

2022年4月6日(该任务的第401个火星日),火星车的Mastcam-Z仪器拍摄了这张帮助将NASA的毅力号火星车送至火星表面的降落伞图像。
影像来源:NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS

毅力号使用其机械臂末端的钻孔机和复杂的样本采集系统收集岩芯,以备返回地球,这是火星样本返回活动的第一部分。

“在探索陨石坑底部的过程中,我们已经从远处观察了这个三角洲一年多了。”帕萨迪纳加州理工学院毅力项目科学家肯·法利说。“在我们的快速穿越结束时,我们终于能够接近它,获得了更详细的图像,揭示我们在哪里可以最好地探索这些重要的岩石。”

在三个叉子中插入一个叉子

三角洲前线战役于4月18日星期一开始,大约一周的时间里,我们先向西南方向行驶,然后向西行驶。这次远足的目的之一是寻找出登上三角洲的最佳路线,该三角洲高出陨石坑底部约130英尺(40米)。有两种选择,称为“努克沙克角”和“霍克斯比尔缺口”,看起来可以穿越。科学团队倾向于霍克斯比尔缺口,因为到达三角洲顶部所需的驾驶时间更短,但随着火星车获得关于这两个选项的更多信息,情况可能会发生变化。

NASA的毅力号火星车拍摄的视频显示了2022年4月火星车驶向耶泽罗陨石坑三角洲时必须经过的一些地形。
影像来源:NASA/JPL-Caltech

无论毅力号沿着哪条路线到达三角洲顶部的高原,团队都会在上山的路上进行详细的科学调查,包括采集岩芯样本,然后在返回的路上转身做同样的事情。 在三角洲前线战役期间,火星车预计将在大约半个地球年的时间内收集大约八个样本。

下山完成后,毅力号将按照目前的计划再次登上三角洲(可能是通过另一条未走过的路线),开始“三角洲顶峰战役”,该战役也将持续大约半个地球年。

“这座三角洲就是毅力号被送到耶泽罗陨石坑的原因:它有很多有趣的特征。”法利说。“我们将在三角洲底部的岩石中寻找古代生命的迹象,我们认为这些岩石曾经是‘耶泽罗湖’底部的泥土。在三角洲的高处,我们可以看到来自上游的沙子和岩石碎片,可能来自几英里外。这些是火星车永远不会去的地方。我们可以利用一条古老的火星河流,它给我们带来了火星的地质秘密。”

毅力号比计划提前一个多月启动了第二次科学活动,这是因为它能够自主地通过耶泽罗陨石坑的沙坑、陨石坑、巨石和尖锐的岩石区域。火星车的六个飞行级铝制车轮在16,617英尺(5,065米)的旅程中完成了3,116.25转。平均每次驾驶行驶692英尺(211米)(6个火星日没有发生驾驶),火星车的人工智能辅助自动导航功能(AutoNav)在道路行驶期间评估了10,744幅导航摄像机图像,并命令火星车停车和转弯,以避开地面危险55次。

关于毅力号的更多信息

毅力号火星任务的一个关键目标是天体生物学,包括寻找古代微生物生命的迹象。火星车将描绘火星的地质和过去的气候,为人类对这颗红色星球的探索铺平道路,并成为第一个收集和储存火星岩石和风化层(破碎的岩石和灰尘)的任务。

随后,NASA与欧洲航天局(ESA)合作,将向火星发送航天器,从火星表面收集这些密封样本,并将其送回地球进行深入分析。

火星2020毅力号任务是NASA月球到火星探索方法的一部分,其中包括阿尔忒弥斯登月任务,这将有助于为人类探索这颗红色星球做准备。

喷气推进实验室由加利福尼亚州帕萨迪纳市的加州理工学院为NASA管理,负责建造和管理毅力号火星车的运行。

参考来源:
https://www.nasa.gov/feature/jpl/nasa-s-perseverance-rover-arrives-at-delta-for-new-science-campaign

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