美国宇航局的第一个行星防御任务目标有了一个新名字

大约在二十年前,一个近地小行星被发现有一颗卫星,该双星系统被命名为“ Didymos”(希腊语,意为“双胞胎”),它是对较大的主体和较小的绕行卫星的一个松散的描述, 非正式地称为DidymosB。

NASADART航天器和意大利航天局(ASI)的LICIACube撞击Didymos双星系统之前的示意图。
来源:NASA/Johns Hopkins APL/Steve Gribben

2022年,该卫星将成为NASA的“双小行星重定向测试”(DART)的目标,该测试是用于行星防御的小行星偏转技术的首次全面演示。 DART航天器将执行动能冲击,故意撞向小行星以改变其在太空中的运动。 为了纪念这一历史性任务,Didymos B获得了自己的正式名称:Dimorphos。

“小行星一旦被发现,就会有一个临时名字,直到我们充分了解它们的轨道,知道它们不会消失。一旦Didymos系统被确认为DART最理想的目标任务,我们就需要正式区分主体和卫星。”约翰霍普金斯大学应用物理实验室的研究天文学家和DART研究联合负责人Andy Rivkin说,她正在建设和管理NASA的任务。

全球努力

捍卫我们的星球免受潜在危险的小行星的袭击需要全球的努力,命名小行星的卫星也是如此。

2003年,捷克捷克翁德茹夫天文台的天文学家Petr Pravec追踪到一个仍未命名的小行星的亮度,当时他发现了与小卫星一致的模式。在全球范围内,位于加利福尼亚州帕萨迪纳市的NASA喷气推进实验室的行星科学家Lance Benner,以及当时在波多黎各阿雷西博天文台的Mike Nolan收集了确凿的证据。总之,这些发现表明了双星小行星的存在。

这颗近地小行星最初是由亚利桑那大学太空观察项目的Joe Montani在1996年发现的,但它的轨道需要确定后才能命名。在Pravec、Benner、Nolan和其他天文学家的支持下,Montani向国际天文学联合会(IAU)提出了“Didymos”的建议,很快得到了批准。

在Didymos B被确定为DART的目标后,APL的任务负责人鼓励发现者为该系统的月球提出一个单独的名字。在权衡了多种可能性之后,他们最终采纳了塞萨洛尼基亚里斯多德大学行星科学家、DART团队成员Kleomenis Tsiganis的建议。本周,IAU宣布正式批准了这个名字。

“Dimorphos,意思是‘两种形式’,反映了这个天体的状态,它是第一个被人类(在这种情况下,是由于DART的撞击)改变轨道‘形式’的天体。”Tsiganis说,“因此,它将成为人类第一个通过两种截然不同的形式认识的物体,一种是DART在撞击前看到的,另一种是几年后欧洲航天局的Hera看到的。”

直径为160米(525英尺)的Dimorphos是DART测试的理想目标,因为它围绕较大的主体Didymos(直径780米,或0.48英里)运行,而且在2022年底,这颗双星与地球距离相对较近。

“天文学家将能够通过来自地球望远镜的观测结果比较DART撞击前后的动力学影响,以确定Dimorphos的轨道周期发生了多少变化。”美国宇航局总部DART计划科学家Tom Statler说,“这是一项关键的测量,它将告诉我们小行星小行星如何回应我们的偏转工作。”

国际合作

DCIA对Dimorphos的影响也将由LICIACube记录在太空中,LICIACube是意大利航天局提供的一颗立方体卫星,它将在DART上继续飞行并通过DART部署。在DART撞击几年后,ESA的Hera任务将对Didymos和Dimorphos进行进一步调查。 DART和Hera任务小组正在通过名为小行星撞击和变形评估(AIDA)的国际合作进行合作。

“DART是测试小行星危险偏转方法的第一步,”NASA总部DART项目主管安德里亚·莱利说,“潜在的危险小行星是全球关注的问题,我们很高兴能与意大利和欧洲的同事合作,从这次动能撞击偏转实验中收集尽可能准确的数据。”

DART是NASA行星防御协调办公室开发的第一个任务,也是NASA更广泛行星防御计划的一部分。2016年,美国宇航局成立了行星防御协调办公室(PDCO),领导美国政府探测和警告潜在危险的小行星和彗星,并研究在可能的情况下减轻危害的方法。

从Didymos B到Dimorphos,这是一个适合于小行星的名字,它将同时充当测试目标和将来保护地球的蓝图的双重角色。

如欲了解更多关于NASA行星防御协调办公室的信息,请访问:

https://www.nasa.gov/planetarydefense

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忠洋 张

防御来自小行星的威胁是很必要的,就像防火一样。我们享受着来自木星的引力庇护,但从大时间跨度上看,这种撞击几率依然高的惊人,这需要长期的观测。